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家兔和野兔会把这些柔软的“粪便胶囊”囫囵

  我们都知道健康的饮食应当是什么样的:大量的水果和蔬菜,糖不要太多,饱和脂肪也不要太多,而且食物种类要丰富。

  但我们并没有严格地遵守它。许多人就喜欢吃甜食、垃圾食品或含糖饮料,即使知道这对身体有害,依然乐此不疲。

  除了人类之外,很多动物似乎也喜欢吃垃圾。事实上,动物们在这一点上比人类极端得多,它们不仅会吃被我们视作“不健康”的食物,还经常吃一些恶心、甚至危险的东西。

  但它们这样做并不是毫无意义的。它们的食谱看似奇怪,但也具有一定的好处。这些食谱也说明,食物除了提供营养物质之外,还有着其它作用。

  夜间,野生的日本野兔会大量咀嚼青草和灌木。白天,它们仍会继续进食,只不过吃的不是草,而是自己的粪便。

  这种行为名叫“食粪行为”(autocoprophagy),常见于中小型食草动物之中,但人们对兔子和野兔的食粪行为研究得最多,尤其是家兔和日本野兔。

  它们最喜欢柔软、温暖、刚刚排出的粪便,可以不用咀嚼就能直接吞下去。通过食用自己的粪便,它们便可以确保自己从食物中吸收了尽可能多的营养物质。

  有时柔软的粪便外面会包裹一层膜状物,这层膜“十分坚韧,甚至能用镊子从粪便上撕下来”。家兔和野兔会把这些柔软的“粪便胶囊”囫囵吞下。在这些“胶囊”通过动物酸性很强的胃部时,外面的一层膜可能会为其中的微生物提供保护。

  在重量相同的情况下,像野兔这样的小型食草动物消耗的能量比大型食草动物要多,因此它们需要从食物中摄取的能量也更多。它们不仅会吃掉自己的粪便,还会有选择性地吃掉粪便中最有营养的部分。

  家兔和野兔的食物虽然贫瘠,只有青草和部分木本植物,但食粪行为或许帮助了它们在这种情况下茁壮成长,让它们成为了最常见的中型食草陆生哺乳动物。

  但这两种动物并不是唯一的例子。几内亚猪、南美洲栗鼠(chinchilla)、囊地鼠(gopher)、旅鼠、田鼠和囊鼠(kangaroo rats)也会吃掉自己的粪便。

  巴西有一种颜色鲜艳的鸟,名叫黄翅斑鹦哥(yellow-chevroned parakeets),它们会把巢筑在废弃的白蚁丘里。

  这种鸟会用坚硬的喙把白蚁丘的“墙壁”刮薄,好为自己的家人腾出足够的空间。但它们偶尔也会换一种方法,把墙壁一点点地吃掉。

  这种行为名叫“食土癖”(geophagy),在鸟类中十分常见,很多鸟儿更是喜欢吃黏土层中的土。但白蚁丘中的土与普通的土有着很大的区别。

  在2015年的一项研究中,研究人员把白蚁丘墙壁上的土与底部的土进行了比较。他们发现,墙壁上的土中含有的有机物质是地面上土的好几倍,多量元素的含量也更高鸟类必须大量摄入这些元素,如磷和钾等。但铁和锌等微量元素的含量则更少,这些元素对鸟类至关重要,但只能少量摄入。

  这一发现说明,黄翅斑鹦哥会从白蚁丘的泥土中获取额外的营养物质。当它们产卵和孵育幼鸟时,这些营养物质的作用就格外大了。

  白蚁丘中的土还能中和植物中的毒素,而对于以野果为食的黄翅斑鹦哥来说,这些毒素向来是一个很大的挑战。通过食用白蚁丘中的。

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